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Li Ning: el príncipe de la gimnasia mundial que creó su propia marca deportiva

Li Ning fue un famoso gimnasta chino que ganó 6 medallas en los JJ. OO. de Los Ángeles 1984. En 1990 creó su propia empresa de ropa deportiva, Li Ning, una de las marcas chinas más conocidas de calzado y material deportivo.

Reportaje de
Wang Wen
王文
Si hoy en día hablamos de Lǐ Níng (李宁) nos vienen a la mente las tiendas de deporte exclusivas con todo tipo de productos que llevan este logotipo o los eslóganes comerciales que se conocen en todo el mundo, tales como “Todo es posible”, “El deporte me hace vivir”, “La excelencia procede de la originalidad” o “Deja que ocurran los cambios”. Sin embargo, muy poca gente sabe que estas ideas publicitarias no han salido de ninguna agencia profesional sino de la propia mente de Li Ning, el presidente y fundador de la empresa con su nombre.

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La compañía Li Ning tiene 8.156 tiendas repartidas en más de 1.800 ciudades chinas.

Cuando se hablaba de Li Ning antes de 1988, nos venía a la mente el éxito, las medallas de oro, los ramos de flores, los aplausos, los flashes fotográficos, la bandera china y el himno nacional. Sin embargo, la gente lo recuerda también por su caída de las anillas en una prueba gimnástica durante las Olimpiadas de Seúl 1988. Poco a poco, la gente se fue olvidando de él hasta que volvió a aparecer en las Olimpiadas de Barcelona 1992, aunque esta vez ya lo hizo como marca especializada en ropa deportiva con su nombre.

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El gimnasta que ganó 106 medallas de oro

Li Ning nació en 1963 en el seno de una familia modesta en la ciudad de Liuzhou, provincia autónoma Zhuang de Guangxi. Dicha ciudad, poco conocida en China, consiguió cierta fama gracias a la llegada de un erudito, escritor y poeta llamado Liu Zongyuan (柳宗元, 773-819) durante los años del reinado Yuanhe de la dinastía Tang (618-907). Liu, degradado de la corte capitalina, asumió la alcaldía de Liuzhou durante cuatro años (815-819) y falleció también en la misma ciudad.

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Li Ning recibe la medalla de oro en las Olimpiadas de Los Ángeles 1984.

Al contrario del desafortunado destino de Liu Zongyuan, Li Ning, que empezó a practicar gimnasia a los 7 años, tuvo la suerte de entrar en la selección nacional a los 17 gracias a Zhang Jian, el entrenador que le fichó. En 1981 el gimnasta, que tenía ya 18 años, ganó tres campeonatos repartidos en las disciplinas de suelo, anillas y caballo con arcos en los Juegos Universitarios, dando inicio a la “etapa Li Ning”, una época única marcada en la historia de la gimnasia nacional e internacional.

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Li Ning durante la ceremonia inaugural de las Olimpiadas de Beijing 2008.

Un año más tarde, durante el VI Campeonato Mundial de Gimnasia Artística, Li Ning consiguió seis de las siete medallas de oro en la categoría masculina, lo que le ganó el sobrenombre de “El Príncipe de la Gimnasia” por parte del público. En las Olimpiadas de Los Ángeles 1984, además de la primera medalla de oro olímpica de la historia obtenida por un atleta chino llamado Xu Haifeng, Li Ning obtuvo otras tres de oro, dos de plata y una de bronce, siendo el deportista que logró más galardones en esta edición deportiva. De esta manera, el gimnasta no paró de sorprender al mundo en otras tres competiciones en suelo, caballo con arcos e individual en el VII Campeonato Mundial de Gimnasia celebrado en 1986. A lo largo de los 18 años de su vida deportiva, Li Ning logró 106 medallas de oro en 92 campeonatos nacionales y 14 internacionales. Además, la Federación Internacional de Gimnasia puso su nombre a varias disciplinas, tales como las “Barras paralelas de Li Ning”, el “Caballo con arcos de Li Ning”, “Li Ning I”, “Li Ning II”, etc. De hecho, en 1999 el gimnasta chino fue calificado como uno de “los mejores deportistas del siglo XX” junto con otros 25 jugadores de gran prestigio mundial, tales como el boxeador Muhammad Ali, el futbolista brasileño Pelé y el famoso jugador de baloncesto estadounidense Michael Jordan.

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Yelena Isinbáyeva, O’Neal, Calderón o Pau Gasol son algunos de los deportistas que han usado las prendas Li Ning.

En la cumbre de las marcas deportivas internacionales

La derrota inesperada en las Olimpiadas de Seúl 1988, le obligó al gimnasta a despedirse de las medallas y de los aplausos, lo que supuso su retirada definitiva. Cuando regresó de la capital coreana, Li Ning intentó en balde escaparse de los periodistas que le esperaban en el aeropuerto internacional de Beijing. Su viejo amigo Li Jingwei, director general del grupo cantonés Jianlibao, le estaba esperando con un ramo de flores en la mano y el gimnasta lo recibió con lágrimas en los ojos. El 16 de diciembre de 1988, en el estadio de Shenzhen, Li Ning organizó un gran acto de despedida durante el cual el director general, en nombre del su grupo, le regaló un par de protecciones para las manos hechas de oro. En abril del año siguiente, el gimnasta fue contratado como ayudante especial del director general del grupo Jianlibao.

La compañía Li Ning, perteneciente al grupo cantonés citado arriba, se inauguró en 1990. En agosto de ese mismo año, Li Ning, ataviado con una vestimenta deportiva de su propia marca en plena meseta tibetana, recibió en directo ante millones de espectadores la confirmación del nombramiento como empresa proveedora deportiva de los Juegos Asiáticos.

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Yelena Isinbáyeva, O’Neal, Calderón o Pau Gasol son algunos de los deportistas que han usado las prendas Li Ning.

En 1998, la compañía Li Ning estableció en China el primer centro de diseño y desarrollo de prendas y calzado deportivo. Posteriormente, en enero de 2008 entró en funcionamiento en Portland (Oregón, Estados Unidos) su propio centro de diseño. A partir de junio de 2004 las acciones de Li Ning comenzaron a cotizarse en la bolsa de Hong Kong. A finales de 2009, la compañía alcanzó un valor de mercado de 8.387 millones de yuanes, y poseía más de 6.000 empleados distribuidos en 8.156 tiendas repartidas en más de 1.800 ciudades chinas, además de otras en el Sudeste Asiático, en Asia Central y en Europa.

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Pau Gasol vistiendo la equipación de la Selección Española de Baloncesto, cuando Li Ning era la marca oficial.

Asimismo, la marca e imagen de Li Ning tiene mucha presencia tanto en España como en Latinoamérica. El hecho de equipar a la delegación china con la ropa Li Ning durante las Olimpiadas de Barcelona 1992 hizo que los deportistas chinos utilizaran por primera vez un equipamiento fabricado en su país. De 2004 a 2008, la compañía Li Ning patrocinó a la selección española de baloncesto masculino y femenino, lo que hizo que su marca se viera en todas las competiciones en las que tomaban parte. Además, la delegación española para las Olimpiadas de Beijing 2008 también recurrió a Li Ning como proveedor oficial de sus trajes. Los contactos que tiene esta empresa china con España no solo incluyen su colaboración con varios clubes peninsulares de fútbol y baloncesto, sino que también se han instalado en Madrid, Barcelona y Valencia con centros logísticos. En 2007, la compañía firmó un convenio con la Federación Argentina de Baloncesto para suministrar material a la selección argentina de baloncesto masculino y femenino. Aparte de los éxitos expuestos anteriormente, esta empresa china se ha convertido en el socio estratégico de organizaciones deportivas de mayor prestigio mundial como la NBA y la ATP, colaborando de este modo con deportistas de élite internacionales como Shaquille O’Neal, Ivan Ljubičić, Yelena Isinbáyeva y Andreas Thorkildsen. En diciembre de 2012, la empresa firmó un acuerdo con el equipo Miami Heat y la imagen de la marca empezó a salir en el American Airlines Arena, el hogar del equipo, en su página web oficial y durante las retransmisiones televisivas.

Tenis de mesa (ping-pong), deporte nacional chino

Efectivamente, desde las Olimpiadas de Barcelona 1992, la compañía ha patrocinado la delegación china en todas las convocatorias olímpicas, apoyando asimismo a los cinco equipos chinos más potentes y con más medallas de oro: la gimnasia, el salto, el tiro, el tenis de mesa y el bádminton. Siendo una empresa líder en el sector deportivo, la compañía Li Ning juega un papel muy activo en los proyectos de solidaridad y bienestar social, entre los cuales destacan las subvenciones para escuelas destinadas a los niños pobres, donaciones para zonas damnificadas, huérfanos del VIH, además del proyecto Hacer deporte juntos, que se dedica a la mejora del nivel de enseñanza en la educación física en las zonas subdesarrolladas.

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La compañía Li Ning tiene 8.156 tiendas repartidas en más de 1.800 ciudades chinas.En los últimos años, el volumen de ventas de la compañía Li Ning no se ha incrementado como en periodos anteriores, bajando los beneficios. En julio de 2012, los medios españoles informaron de que la empresa Li Ning en España cerraba debido a la crisis económica. En realidad, se trataba de un plan de ajuste para consolidarse en la macroeconomía china. De hecho, la compañía manifestó que están más interesados en centrarse solo en el mercado chino a fin de mantener su segundo puesto en la cuota de mercado y el primer lugar entre las marcas nacionales. A pesar de que nunca se puede saber lo que puede ocurrir en el camino hacia una nueva reforma administrativa, todo el mundo sigue fiándose de esta empresa esperando que pueda encabezar el sector de la producción nacional para el tema de la recuperación económica.

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Publicado originalmente en: Revista Instituto Confucio.
Número 21. Volumen VI. Noviembre de 2013.
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